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Cientistas descobrem indícios de jatos de vapor em lua de Júpiter

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Imagem compósita de várias fotografias do Hubble, com os "jatos" ou "plumas" de vapor de água visíveis em baixo à esquerda | NASA

Os investigadores observaram o fenómeno pela primeira vez em 2014, usando o telescópio Hubble, mas conseguiram uma segunda visualização agora, onde foi possível detetar o que parecem ser geisers de vapor de água a sair do planeta.

A descoberta é significativa porque Europa, com um enorme oceano de água em estado líquido sob a sua superfície, é um dos locais mais prováveis para se encontrar vida microscópica fora da Terra.

O astrónomo William Sparks, do Instituto de Ciências de Baltimore, explica que estas “plumas” de vapor de água significam que haverá fissuras na camada de gelo que ligam diretamente ao oceano líquido. Uma descoberta importante para uma futura missão ao planeta, pois significa que será possível “mergulhar” no oceano sem ser necessário perfurar quilómetros de gelo.

A NASA fez ainda uma animação que explica estes ‘geisers’ de vapor de água:

Do lado do Hubble, os dados captados estão no limite da capacidade do veterano telescópio espacial. Mas, realçou Jennifer Wiseman, chefe de projeto do Hubble do Goddard Space Flight Center, a partir de 2018 o telescópio espacial James Webb poderá fazer observações mais detalhadas.

Paul Hertz, diretor de Astrofísica da NASA, fez questão de sublinhar que a existência de água em estado líquido não é necessariamente sinónimo de vida. Mas tal como sabemos do nosso planeta, este é sem dúvida um “ingrediente” que aumenta a possibilidade de ali se encontrarem formas de vida, a nível bacteriano ou mais evoluída.

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